Al Kaline: muere un gran amigo y pelotero

Hace pocos minutos me acabo de enterar de la muerte de un amigo primero y luego un gran pelotero miembro del Salón de la Fama en Cooperstown, Nueva York.

Hoy (martes-6 de abril del 2020) experimento su transición divina hacia la diestra de Dios en su hogar en Bloomfield Hills en la zona metropolitana de Detroit, Michigan…el recordado y estelar bateador y jardinero derecho…Al Kaline…a los 85 calendarios de vida.

¡Aún no se sabe la causa de su fallecimiento!

Conocí a Al Kaline en el Yankee Stadium de Nueva York en el verano del 1971 y esa calurosa tarde hable con él. Recuerdo que entre algunas cosas dijo para mi grabadora, ¨He tenido una buena carrera, pero desde muy joven nunca pensaba en honores…pensaba que quería ser un buen pelotero.¨

Allá para el 1973, di con él en el Fenway Park de Boston ya casi en el final de su carrera y recuerdo algo muy simple que había manifestado a un periódico, ¨Aun en esta etapa de mi vida cada vez que me pongo el uniforme de los Tigres trato de dar el máximo, aun más que mis contrarios.¨

Al Kaline fue de mis primeros ídolos desde mi crecimiento en Panamá, pues en el 1955…bateando al son de .340, se había convertido, a los 20 calendarios de edad, en el pelotero más joven en la historia de las Mayores en ser campeón bate. En total, conecto 200 imparables en 588 turnos oficiales al bate.

Desde que nuestra amistad comenzó, me percate de la nobleza que irradiaba…de su humildad y analizaba su forma de ser como producto de su educación en el hogar.

El padre de Al Kaline se ganaba la vida haciendo escobas en la ciudad en la cual el pelotero nació, Baltimore, Maryland, el 19 de diciembre del 1934.

Egresado a la Escuela Superior Southern Hills en el 1953, se convirtió en profesional con los Tigres de Detroit, se dice que por una bonificación de $35.000.00. Sin embargo, ya entrado en su carrera le indicó al colega Jim Hawkins en Detroit que había firmado por solamente $15.000.00 y un salario de $6.000.00 anuales por sus primeras dos temporadas.

¡Con la bonificación le pago la casa de sus padres y costeó la operación de un ojo de su madre!

Un dato histórico es que Al Kaline jamás jugó en las Ligas Menores. Debuto con Detroit el 25 de junio del 1953, en Philadelphia y su primer imparable en las Grandes Ligas lo logro frente al derecho nacido en Cuba, Luis Aloma, de los Medias Blancas de Chicago, el 8 de julio durante dicha temporada.

Durante sus 22 jornadas con Detroit (1955-1974), Al fue elevado al ¨Equipo Todos Estrellas¨ de la Liga Americana en 18 ocasiones…fue miembro del equipo ganador de la Serie Mundial en el 1968…ganó 10 ¨Guantes de Oro¨ por su excelencia fildeando y teniendo un poderoso brazo derecho promedió en fildeo un muy eficiente .986%.

Bateando a lo derecho, durante 2834 juegos logró promedio de .297 con 1622 carreras anotadas, 1583 impulsadas, 498 dobles, 75 triples y 399 jonrones. De sus 3007 imparables un total de 972 fueron de extra bases (32%).

Su último partido fue en su ciudad natal, Baltimore, el 2 de octubre del 1974 y se fue de 2-0.

En el plano personal, durante mis servicios con Detroit (1999 al 2001) charle con el muchísimas veces y solidificamos nuestra relación.

Recuerdo que hacía poco tiempo el legendario Media Roja de Boston, Ted Williams, había manifestado, ¨En la Liga Americana, Al fue el mejor bateador derecho que pude ver.¨

Temprano un día en el campo primaveral de Detroit en Lakeland, Florida, nuestra conversación estuvo relacionada con Roberto Clemente, ya que el sabia la relación que existió entre el gran pelotero Boricua y este servidor. Me formulo muchas preguntas sobre Roberto el hombre…no Roberto el pelotero y con gusto le hice relatos y exprese mi sentir sobre el ser humano que fue.

Entonces, le pedí su sentir cuando en el 1973 fue galardonado con el primer ¨Premio Roberto Clemente¨ otorgado en la historia por la Oficina del Comisionado.

Tras una breve pausa, comentó, ¨Ese ha sido el honor más grande que he recibido. Jamás olvido el momento cuando recibí ese honor de su viuda (Vera) en presencia del Comisionado Bowie Kuhn.¨

Dicha presentación se llevó a cabo el 20 de marzo del 1973, en St. Petersburg, Florida, durante la ¨Cena Anual del Gobernador del Estado¨.

Luego de sus días como activo, Al Kaline se mantuvo activo con los Tigres de Detroit en transmisiones de radio o de televisión, en relaciones con la comunidad y en posiciones ejecutivas con relación a operaciones de béisbol.

Su número 6 está retirado por el equipo y en el 1980 fue exaltado al ¨Salón de la Fama del Béisbol¨ con una aprobación de 88.3% por parte de los periodistas con derecho al voto.

Juan González

Un excelente pelotero de Puerto Rico, Juan ¨Igor¨ González, me comentó hace algunos minutos, ¨Compartí mucho con Al cuando estuve con Detroit. Trabajaba con los jardineros en la primavera y cuando un pelotero de su clase habla con uno…hay que escucharlo y respetarlo.

¨Conmigo se portó como el gran caballero que fue y entre nosotros existió una vibra buena.

¨La última vez que le vi fue en una sesión de autógrafos en Nueva York, vino donde mi…me saludo con mucho afecto y me hizo sentir muy feliz. ¨Dios lo tenga en Su Gloria, Un hombre muy decente fue Al.¨

¡Al hablar con Juan me percaté que estaba afectado emocionalmente por la muerte de quien fuese su amigo!

Al escribir este ensayo y por siempre recordare a Al Kaline con muchísimo respeto por haber sido un inmortal pelotero…por su humildad…por su decencia como ser humano y por haberme regalado su amistad.

A veces pienso que por haber sido ¨Hombre de Dios¨….Al Kaline no permitió que la sociedad lo contaminara.

En estos momentos estoy triste…pero alegre a la vez, ya que Dios me regaló una bonita relación, por mucho tiempo, con uno de mis ídolos beisboleros desde que este servidor era un chamaquito…¡el gran Al Kaline!

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